En esta época del año, Khumjung debería estar repleto de deportistas camino al Everest. Pero con el cierre de la montaña debido a la pandemia de coronavirus, la ciudad del Himalaya está vacía y los sherpas nepaleses han perdido la fuente de trabajo. Al igual que muchos países, Nepal se ha separado del resto del mundo para frenar la propagación del virus y ha prohibido el acceso a sus cumbres, justo cuando la temporada alta debería estar en pleno apogeo. En las casas de Khumjung con techo de piedra, ubicadas cerca del camino que conduce al campamento base del Everest, las cuerdas y los piolets permanecieron ordenados. Los puestos y posadas, normalmente utilizados por los escaladores que se aclimatan gradualmente a la cima de 8.848m, están desiertos.

Para los guías y porteros Sherpa, la cancelación de la temporada alta del Everest, desde principios de abril hasta finales de mayo, representa un desastre económico. Trabajar durante este período proporciona alimentos para sus familias durante el resto del año. “Con la cancelación de la temporada, nadie tiene trabajo. Desde vuelos (de aviones y helicóptero) hasta tiendas y cargadores, no hay trabajo, relata Pemba Galzen Sherpa, un guía que ha escalado el Everest 14 veces. Cuando se abandonó el campamento base, todos los trabajadores locales que ya habían llegado allí volvieron a bajar. Manos vacías,  «todos se van a casa».

Los guías normalmente ganan entre 5.000 y 10.000 dólares durante la temporada. Pero son las pequeñas manos de las expediciones, como los porteros o los cocineros, las que son las más afectadas. «Estas personas no tienen ahorros ni contratos», cuenta Damian Benegas, quien ha liderado equipos en el Everest durante casi dos décadas.

El año pasado, Everest tuvo un año récord con 885 personas subiendo a la cima, incluidas 644 del lado nepalés. China también ha cerrado su acceso al techo del mundo este año. Más allá de los sherpas, la ausencia de visitantes extranjeros afecta a toda la economía nepalí. El turismo representa el 8% del PIB de este pobre país del sur de Asia y genera más de un millón de empleos allí, según cifras del Consejo Mundial de Viajes y Turismo. Recuperándose lentamente del devastador terremoto de 2015, Nepal esperaba atraer la cifra récord de dos millones de turistas extranjeros en 2020. Una ambición ahora almacenada.